Comment la musique a-t-elle trouvé son rythme ? Des scientifiques ont fait évoluer le rythme en laboratoire pour le découvrir

Un jeu musical sur smartphone a révélé comment le rythme pourrait avoir pris forme dans la musique humaine. Lorsque des personnes tentaient d’imiter des séquences aléatoires de tambour dans le jeu et de les transmettre à de nouveaux auditeurs, les erreurs s’additionnaient et transformaient les motifs, ont rapporté des scientifiques dans la revue « Nature Human Behaviour ». Avec le temps, les bruits aléatoires deviennent plus structurés et plus faciles à apprendre, émulant la façon dont la vraie musique aurait pu évoluer.

« Les choses qui évoluent la culture s’adaptent aux cerveaux des personnes qui transmettent cette culture« , explique le coauteur Simon Kirby, spécialiste des sciences cognitives à l’université d’Édimbourg. « Les points de départ aléatoires changent pour devenir structurés au fur et à mesure qu’ils sont exploités par le cerveau de nos participants. »

Certaines caractéristiques se retrouvent dans tous les types de musique humaine. Parmi celles-ci, on trouve une pulsation sous-jacente régulière et l’habitude d’organiser les battements en groupes de deux (comme dans une marche) ou de trois (comme dans une valse). « Il y a une tendance à produire ces motifs répétitifs, ces petits riffs, ces petites sous-séquences rythmiques de motifs qui se répètent« , explique Kirby. « Bien que les cultures musicales varient énormément, vous retrouverez ces motifs à plusieurs reprises« .

Lui et ses collègues ont conçu une expérience pour simuler la façon dont ces rythmes se développent à partir d’un bruit chaotique. L’équipe a généré de manière aléatoire 32 brèves séquences de tambour sans aucun rythme perceptible ; il n’y avait aucune logique quant au volume de chaque coup ou au temps écoulé entre les coups. « Cela ressemble à un non-sens… ce n’est pas quelque chose qu’un être humain produirait« , explique M. Kirby.

Lui et son équipe ont demandé à une personne d’entendre et de copier les motifs du mieux qu’elle pouvait. Puis l’apprenant suivant écoutait le résultat de la première personne et essayait de les reproduire. Cela s’est poursuivi huit fois au total, avec six morceaux différents de tambours.

Bien que tout le monde ait essayé de reproduire fidèlement les coups de tambour, chaque nouveau participant introduisait de nouvelles erreurs. Au fil du temps, ces erreurs accumulées ont fait en sorte que les motifs ressemblent davantage à de la musique réelle, ce qui les rend plus faciles à imiter pour les novices. « À chaque génération, de petits bouts de structure et de régularité commencent à se glisser dans les motifs qui sont copiés« , explique M. Kirby. Peu à peu, ils ont acquis des qualités universelles que l’on retrouve dans la musique du monde entier.

Ces motifs se sont adaptés à l’apprentissage et à la mémoire de l’homme. Ainsi, la façon dont la musique évolue lorsqu’elle est transmise d’une personne à l’autre – dans le laboratoire ou dans des sociétés plus vastes – est probablement façonnée par nos propres contraintes.

« À la fin, ces 32 rythmes avaient changé au fur et à mesure qu’ils passaient dans le cerveau de tous nos participants, de sorte qu’ils partageaient des motifs et des petits riffs communs et qu’ils sonnaient désormais comme une culture musicale cohérente« , explique Kirby.

Bien qu’aucune des personnes ayant participé à l’expérience ne soit musicienne, elles avaient toutes été exposées à la musique. Les expériences antérieures des personnes ont pu façonner les modèles. « Le système culturel du laboratoire s’adapte, il évolue en fonction des préjugés de nos participants… Ces préjugés sont-ils fondamentaux, des préjugés cognitifs sous-jacents, ou sont-ils des préjugés acquis ? Viennent-ils de l’apprentissage de la musique occidentale ? » dit Kirby. « Il est très difficile de faire la part des choses.« 

Cependant, les modèles se sont transformés en ensembles uniques de motifs dans chacune des six chaînes de batteurs. « Bien qu’il y ait des points communs entre eux, il y a des différences qui découlent d’histoires différentes« , explique Kirby. « Il ne s’agit donc pas d’une simple reproduction d’un modèle commun de rythmes de musique occidentale. Cela suggère au moins que quelque chose de plus que cela se passe ici« .

Pour comprendre ce que cela peut être, dit-il, les chercheurs devront présenter le jeu de tambour à des personnes issues de traditions musicales très différentes, ainsi qu’à de jeunes enfants. Mais vous pourriez aussi être intéressés par tenter vous-même cette expérience avec votre entourage. Pour cela, procurez-vous un tambour, comme par exemple un Djembé, qui est particulièrement adapté à cet exercice. Vous pourrez en trouver dans cette boutique en ligne qui propose toute une gamme de Djembés pour petits et grands.